La visita de la sonda Dawn y por qué Ceres es un planeta enano

Se ha hablado mucho estos días, en diferentes medios, de la llegada de la nave espacial Dawn a Ceres el próximo viernes 6 de marzo, así que voy a sumarme al carro y aprovecho la ocasión para comentar algunas definiciones relacionadas con el sonado acontecimiento.

Para empezar, el dibujo de hoy nos da una idea de las dimensiones de Ceres, bastante pequeño en relación a otros cuerpos rocosos. Curiosamente no es su tamaño lo que determina que sea considerado planeta enano, que también, sino el hecho de que no haya limpiado la vecindad de su órbita. Eso quiere decir que si Ceres, hipotéticamente hablando, no formara parte del cinturón de asteroides y girara en solitario alrededor del sol, habría que elevarlo a la categoría de planeta a pesar de sus 952 km de diámetro. Con esto no quiero inducir a error; la relación entre tamaño y “órbita despejada” es estrecha, ya que con gravedad suficiente, todas esas rocas cercanas se habrían visto atraídas para formar parte de un planeta mayor. Pero no pudo ser. El culpable de esto fue Júpiter, que con su enorme influencia gravitacional interfirió en este proceso de formación.

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Del origen del maíz a los alimentos transgénicos

(Esta entrada ha sido actualizada para señalar que no fueron los mayas si no pobladores mesoamericanos anteriores a ellos, los que se encargaron del proceso de cambio del Teosinte en Maíz)  

Pensemos en esta frase: “Los antiguos habitantes de Mesoamérica, eligieron una mala hierba y, siglos después, a través de la manipulación genética, consiguieron que la planta fuera más comestible y nutritiva”.

Suena a embuste. ¿Antiguas culturas manipulando genes? Pues sí, sin saber nada de ellos, lo hacían a través de la siembra, la selección de características ventajosas y otras prácticas propias de la agricultura tradicional. Por eso el Teosinte se convirtió en Maíz; por un proceso de selección artificial. Y es que, pensándolo fríamente, lo que hace la agricultura es trastocar la biodiversidad del entorno en aras de nuestro beneficio. Después de todo, hay que eliminar la mala hierba, arar la tierra, sembrar una o dos especies posiblemente no endémicas, controlar las plagas que se derivan de plantar un montón de comida y separar las semillas que nos interesan para la siguiente siembra. ¿Qué tiene eso de natural? Alteramos el equilibrio y construimos con ello la base de la civilización.

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Las 4 interacciones fundamentales del universo

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Le he puesto «caritas» a las cuatro interacciones fundamentales. Casi toda la historia de la física moderna se ha centrado en la unificación de estas «fuerzas» en una sola teoría que describa el universo. Pero la gravedad se nos resiste, no acaba de encajar con el modelo estándar de física de partículas que explica satisfactoriamente las otras tres interacciones. Quizá se deba a que, por muy anti-intuitivo que nos parezca, la interacción gravitatoria es la más débil; después de todo, necesitamos un planeta entero para andar pegados al suelo.

El responsable de esta atracción sería el gravitón, una partícula elemental hipotética que se ha predicho en los modelos de gravedad cuántica. Quién sabe, la física sigue avanzando y quizá en el futuro se imponga esta o alguna otra respuesta. Lo importante es que sigamos preguntando. Un saludo.

Contienen al VIH con un compuesto artificial

Buenas noticias desde Florida, EE.UU., o al menos eso parece. Según he podido leer en Science (cuyo enlace encontré en reddit) un grupo de investigadores dirigidos por el inmunólogo Michael Farzan, ha fabricado una molécula que imita a los anticuerpos de nuestro sistema inmune. Dicho compuesto se ha probado en monos con unos resultados espectaculares, llegando a proteger de la infección a todos los ejemplares que fueron sometidos al tratamiento a pesar de haberles inyectado después grandes dosis de la enfermedad.

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El sistema binario Plutón-Caronte y la sonda New Horizons

A finales de enero de este año la sonda espacial New Horizons obtuvo una serie de imágenes del sistema Plutón-Caronte, captando un giro completo de ambos cuerpos. El primer fotograma fue tomado a 203 millones de kilómetros de distancia y el último, seis días y medio después, 8 millones de kilómetros más cerca. Eso nos da una idea de la velocidad a la que viaja la sonda y de lo lejos que está Plutón. Tan lejos que para cuando llegue, la New Horizons habrá surcado el espacio durante más de 9 años.

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Las hormonas del enamoramiento

Se acerca el día de San Valentín y con él, una excelente excusa para hablar de hormonas y enamoramiento. Y es que los seres humanos compartimos un hilo común a todas las experiencias amorosas, el hilo de la química, que desata la atracción, desboca nuestras emociones, tiende vínculos afectivos y en definitiva, provoca ese poderoso y complejo sentimiento que llamamos amor.

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Agua vs homeopatía

El «a mi me funciona» seguramente se deba al efecto placebo. Recuerda, la homeopatía es un negocio, no un remedio válido. Quizá queráis echarle un vistazo al artículo que ha inspirado esta viñeta, hoy en el diario EL Mundo, que habla de estas y otras pseudociencias:

‘La homeopatía no ha curado a nadie en 200 años’

En busca de la materia oscura en el LHC

Vamos a entrar en materia XD.  Vale, ahora en serio, hoy toca hablar de materia oscura. Si la imagen de cabecera te ha hecho un mínimo de gracia, quizá sepas de qué va el asunto. Si no, no importa porque te lo voy a contar.

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Dualidad onda-partícula

Esta viñeta se la dedico todos aquellos que divulgan física. Y si de paso nos reímos un rato, mejor.

Para quien no esté familiarizado con el concepto, las primeras frases de la entrada en wikipedia lo resumen bastante bien:

«La dualidad onda-corpúsculo, también llamada dualidad onda-partícula, postula que todas las partículas presentan propiedades de onda y partícula. Más específicamente:

  • Como partículas pueden presentar interacciones muy localizadas.
  • Como ondas exhiben el fenómeno de la interferencia.

De acuerdo con la física clásica existen diferencias entre onda y partícula. Una partícula ocupa un lugar en el espacio y tiene masa mientras que una onda se extiende en el espacio caracterizándose por tener una velocidad definida y masa nula.

Actualmente se considera que la dualidad onda-partícula es un “concepto de la mecánica cuántica según el cual no hay diferencias fundamentales entre partículas y ondas: las partículas pueden comportarse como ondas y viceversa”.

El descubrimiento del fósforo a partir del pis

Para ser justos, más que oro, lo que buscaba Hennig Brand, era la ansiada piedra filosofal. Su curioso razonamiento le embarcó en una empresa para estudiar la orina humana con profundidad. Recolectó decenas de cubos de la misma, sometiendo el pis a todo tipo de procesos hasta que dio con una sustancia que mostraba unas propiedades extraordinarias: se inflamaba espontáneamente en contacto con el aire y brillaba de forma fantasmal en la oscuridad. Decidió denominar a esta sustancia, fósforo, del griego «Phos» (luz), y «phoros» (traer). Portador de la luz, muy poético.

El producto obtenido no era otra cosa que fósforo blanco, una de las formas alotrópicas de este elemento químico: es tóxico y produce terribles quemaduras en contacto con la piel.  El fósforo rojo, su forma estable, puede obtenerse a partir de él, calentándo su vapor a 250 grados o exponiéndolo a la luz solar.

Que el alquimista se topara con este nuevo elemento fue suerte, pero también perseverancia. Hoy sabemos que el fósforo es un componente esencial de los sistemas vivos y se encuentra en los tejidos nerviosos, los huesos y el protoplasma celular. Su exceso lo eliminamos a través de la orina, en forma de fosfatos y ácido fosfórico, y por eso Brand pudo encontrarlo.

La diferencia entre meteoroide, meteoro y meteorito.

Creo que la imagen habla por sí sola; una diferencia que no todo el mundo sabe. Hay otras aclaraciones que se podían haber sumado a esta, como por ejemplo la diferencia entre cometa y asteroide, pero me lo reservo para otra viñeta. Hay cosas que prefiero ilustrar en dosis pequeñas. Feliz domingo a todos. 😉

El organismo más viejo del mundo

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Inauguramos la sección ¿Sabías que…?  con viñetas para ilustrar curiosidades sobre la ciencia.

Hoy le ha tocado el turno al árbol Prometeo, el organismo más longevo del que se haya tenido noticia nunca, con cerca de 5000 años. Por desgracia este árbol, que nació en los albores de nuestra civilización, fue talado por un estudiante estadounidense en 1964 para propósitos de investigación. Hoy en día, por fortuna, la tala de árboles similares esta completamente prohibida.

Hay otros organismos que podrían considerarse más antiguos, como un ejemplar de Posidonia Oceánica descubierto en el Mediterráneo en 2006 y al que se le atribuyen 100.000 años de edad, pero cuyo proceso de crecimiento es clonal, por lo que en realidad es una copia de una copia de sí misma.

Pollas, vitaminas y otras pollas

polla_vitaminas

Dedicado a la iniciativa #Lunespollas.

Como el que avisa no es traidor, voy a recordar la definición del tipo de polla que nos interesa tener en mente ahora mismo:

Polla

  1. f. Gallina joven, medianamente crecida, que no pone huevos o que hace poco tiempo que ha empezado a ponerlos.

Una vez aclarado este punto, y antes de que te sientas desengañado, prometo que llegado el momento hablaré sobre disfunción eréctil, pero antes tengo una historia estupenda sobre pollas y vitaminas. Una historia que habla de tenacidad, de un descubrimiento inesperado y de la cura de un conjunto de enfermedades, el beriberi, que en su día arrasaron poblaciones enteras y que ataca sobre todo al sistema nervioso y cardiovascular.

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