Confirmada la existencia de un exoplaneta alrededor de Próxima Centauri

¡Que tiemble el mundo astronómico!

Resulta que a mediados de agosto se filtró en un periódico alemán de nombre «Der Spiegel» la noticia del posible descubrimiento de un planeta alrededor de Próxima Centauri, que por si no lo sabes, es la estrella más cercana a nuestro sistema solar a «solo» 4,246 años-luz de distancia. Pues bien, me complace comunicar que, en efecto, dicho planeta ha sido confirmado a partir de los datos del Observatorio Europeo Austral (ESO) y que además la cosa pinta muy pero que muy bien.

¿Por qué? Pues porque no sólo hemos encontrado el exoplaneta más cercano posible, sino que además es un cuerpo rocoso de una masa similar a nuestra Tierra que encima se encuentra en su zona de habitabilidad.

¡Bum!

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¿Conjunción o alineación planetaria?

Desde ayer por la noche y hasta el 20 de febrero, cerca del amanecer y a ser posible lejos de la contaminación lumínica de las ciudades, podrá contemplarse en el cielo, mirando al sur, una alineación de cinco planetas. Por orden de aparición y siguiendo el transcurrir de la noche primero brillará Júpiter, seguido de Marte; luego vendrán Saturno y Venus y finalmente, ya con el Sol a punto de salir, Mercurio.

Este último planeta será más difícil de observar ya que se sitúa bajo en el horizonte y, por su cercanía a nuestra estrella, quedará eclipsado en seguida.
Me he fijado que a veces la prensa utiliza los términos alineación y conjunción indiscriminadamente pero no significan lo mismo. Desde nuestro punto de vista, una alineación ocurre cuando tres o más objetos celestes forman una línea imaginaria en el cielo (aunque en realidad no tienen porque estar ni remotamente cerca en el espacio). Una conjunción, en cambio, tiene lugar cuando al menos dos astros se hallan en la misma longitud celeste de sus órbitas, digámoslo de manera burda, cuando están más cerca que nunca entre ellos. Para entenderlo mejor, la luna se halla en conjunción con el Sol cuando pasa entre éste y la Tierra.
Pero bueno, ya sean alineaciones aparentes en el cielo o conjunciones planetarias, no tenemos que preocuparnos por  consecuencias apocalípticas, ni alteraciones místicas. El único influjo digno de mención relacionado con estos fenómenos está en la belleza de lo que suele ser un maravilloso espectáculo celeste.
Nos leemos pronto. Un saludo.

La fauna exoplanetaria

exoplanetas

En los años noventa se descubrieron los primeros planetas girando en torno a otras estrellas. Desde entonces, los astrónomos han encontrado una horda de ellos, con características de lo más dispares, tan sorprendentes en algunos casos, que han desafiado los modelos teóricos de formación planetaria que había hasta la fecha. Se estima que en nuestra galaxia hay unos 400.000 millones de planetas, una cifra exorbitante que palidece si consideramos que en el universo puede haber entre 100.000 y 200.000 millones de galaxia.

No me atrevo ni a multiplicar.

El caso es que con tanto mundo alienígena, el baremo para hacer una clasificación es nuestro propio sistema solar; si descubrimos un planeta rocoso lo comparamos con la Tierra, si en cambio es gaseoso, lo hacemos con nuestros propios gigantes de hielo y gas: Urano, Neptuno, Saturno y Júpiter. Por supuesto, hay muchas otras comparativas, por ejemplo, si atendemos a lo cerca o lejos que está un planeta de su estrella, su albedo o si miramos más específicamente su composición atmosférica.

Como prefiero simplificar las cosas, en esta infografía he considerado sobretodo la masa y el tamaño de los cuerpos planetarios, en parte para complementar otro trabajo que hice hace tiempo sobre evolución estelar y que si no conoces puedes revisar aquí. Si consideramos el planeta más gigantesco y la estrella más pequeña, la frontera entre los dos se vuelve difusa. ¿Cómo de grande debe ser un cuerpo de gas para convertirse en un fusor? Eso depende de muchas factores, pero lo que si podemos afirmar es que la fauna celeste en tan inmensa que si las leyes de la física lo permiten, existirán términos medios y cuerpos celestes que sorprendan a nuestra imaginación.
¿Mola saber un poco más sobre planetas? Yo creo que sí. Un saludo.